Decenas de miles de San Diegans están endeudados por sus facturas de agua

La pandemia de coronavirus sacudió la economía de Estados Unidos y San Diego.

Más de 100,000 personas en el condado de San Diego perdieron sus empleos el año pasado y muchas han tomado decisiones financieras difíciles. Eso condujo, en parte, a casi mil millones de dólares en deudas de facturas de agua en todo el estado, según un nuevo informe de la junta estatal de agua.

"La gente está tratando de sobrevivir y llegar a fin de mes", dijo Allen Carlisle, director ejecutivo y gerente general del Distrito Municipal de Agua de Padre Dam. "Lo primero que tenemos en mente son las familias que están luchando y ¿cómo tratamos de ayudarlas?

Una orden ejecutiva firmada por el gobernador Gavin Newsom en abril protege a los clientes que no pueden pagar sus facturas de agua.

"El doce por ciento de la población del estado [debe] estos $1 mil millones de deuda de servicios públicos", dijo Glenn Farrel, director de relaciones gubernamentales de la Autoridad del Agua del Condado de San Diego. "Esa es mucha gente que vive al límite.

Farrel estima que hay $50 millones de deuda de facturas de agua a nivel local debido a COVID-19. Los números informados al estado por los distritos de agua en San Diego muestran que casi 70,000 cuentas estaban en mora a partir de octubre de 2020.

"Tenemos un problema importante", dijo Farrel.

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Hay 24 miembros de SDCWA, incluido el Distrito Municipal de Agua de Padre Dam, que sirve a una gran parte del este del condado, desde Alpine hasta El Cajon. Carlisle dijo que solo el 0,5% de las facturas de agua son morosas, pero durante la pandemia, esa cifra aumentó al 3,4%.

"Todavía es bajo, pero seis veces la norma", dijo Carlisle. “Eso equivale a $600,000 en ingresos que el distrito no ha recibido como resultado de estas morosidades.

Otras partes del condado se han visto aún más afectadas.

"Nos preocupa la deuda de nuestros clientes", dijo Tish Berge, gerente general de Sweetwater Authority. "Somos financieramente sólidos. Nuestro presupuesto puede hacerse cargo de la situación actual".

Berge dijo que, a partir de octubre de 2020, Sweetwater Authority tenía una tasa de morosidad del 20 %, en comparación con el 13 % antes de que comenzara la pandemia.

El Departamento de Servicios Públicos de San Diego le dijo a NBC 7 que no ha cortado el agua a ningún cliente debido a facturas vencidas desde marzo de 2018. A fines de 2019, las cuentas morosas le debían al departamento más de $13.5 millones. Para noviembre de 2020, ese número se había disparado a más de $37,7 millones.

El PUD de San Diego dijo que todavía está analizando qué tipos de asistencia estatal y federal podrían estar disponibles para él y sus clientes: "Con la aprobación de la legislación federal de alivio del coronavirus a fines del año pasado, la ciudad está evaluando opciones para hacer frente a los delincuentes cuentas de manera que respeten los desafíos financieros de nuestros clientes de acuerdo con los parámetros de los programas de ayuda que están en proceso de establecerse.

Carlisle dijo que hay una serie de leyes que impiden algunos tipos de asistencia. Por ejemplo, dijo, una ley estatal prohíbe un subsidio para los clientes del agua.

"Trabajaremos con los clientes, los pondremos en planes de pago, nos mantendremos en comunicación", dijo Carlisle. "Queremos asegurarles que estamos de su lado y queremos trabajar con ellos en esto.

Farrel dijo que los departamentos de agua están buscando otras formas de reducir los costos para reducir el impacto de las facturas morosas.

"Observando los aplazamientos de proyectos y el mantenimiento diferido, y otros impactos asociados con eso", dijo Farrel. "Todo el mundo está tratando de aplanar su tasa.

Farrel dijo que cree que esto podría conducir a la congelación de las contrataciones en los departamentos de agua si no hay una solución rápida. Actualmente, está trabajando con los legisladores estatales para obtener ayuda para los distritos de agua locales y sus clientes. Dijo que los clientes que se retrasan en sus facturas de agua deben comunicarse con el distrito.

"Su primera, segunda y tercera opción son tratar de trabajar con sus clientes", dijo Farrel.

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