Reflexionando sobre la muerte del estafador más grande de San Diego

Llevé mi dinero a Jerry D.

Conoces a ese corredor con el XKE

el tiene un lugar

Abajo en Trust & Savings Bank

Él dice: 'Lo que hago es…

Cambia dólares por francos

Escribí esas palabras en febrero de 1984, la primera estrofa de una canción cantada con la melodía de "Love Potion #9".

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Lo tenía pensado para una producción de cena-revista del San Diego Press Club más adelante en el año, pero pronto me consumí demasiado con la saga de Jerry Dominelli como para dedicar tiempo al mundo del espectáculo amateur. La implosión del esquema Ponzi de $ 80 millones de Dominelli desencadenó un frenesí de alimentación de los medios que se mantuvo, intermitentemente, durante la mayor parte de los tres años, ocasionalmente acaparando tinta y tiempo de aire nacional e internacional.

Las consecuencias del escándalo de J. David & Co. le costaron al entonces alcalde de San Diego, Roger Hedgecock, su trabajo y a cientos de personas más sus fortunas.

Ahora, un cuarto de siglo después, Dominelli está muerto a la edad de 68 años, su fallecimiento se publicitó tardíamente en San Diego después de que saliera a la luz un obituario de un periódico de Chicago colocado por su familia.

Ahora, mis recuerdos de esa época han regresado, recuerdos de perseguir a Dominelli y su pandilla hacia y desde los juzgados, hacia y desde las reuniones de inversores. Recuerdos de seguirlo hasta Rancho Santa Fe para obtener un video de sus propiedades más grandes y su colección de autos de lujo, y luego llamar a un helicóptero para obtener imágenes aéreas. Recuerdos de pasar una semana en Montserrat, el refugio bancario del Caribe donde Dominelli y su círculo íntimo habían huido, y de participar en un alboroto mediático tóxico de tales proporciones que los funcionarios de la isla expulsaron al Equipo J. David a los puños de espera del FBI. Recuerdos de entrevistas a personas a las que Dominelli había estafado.

"Puse cada centavo de repuesto que tenía en su empresa", me dijo un inversionista. "Ni siquiera tomé una cerveza durante dos años.

El 23 de abril de 1984, Dominelli me dio una entrevista individual de media hora en su villa alquilada en Montserrat el día después de que mi reportero gráfico, Dan Diaz, y yo aterricáramos en la isla. Parecía sorprendido por la cantidad de investigación de fondo que había hecho.

Me sorprendió lo mal preparado que estaba para contar una historia creíble de haber escondido suficientes activos en todo el mundo para convencer al síndico de quiebras de J. David de que merecía más tiempo para reconstruir su imperio.

Días después, murmuró y tartamudeó durante una conferencia de prensa que atrajo a periodistas de CNN, el Wall Street Journal y Business Week, así como a miembros del cuerpo de prensa de San Diego que lo habían seguido hasta Montserrat.

La policía de la isla se enteró de que su grupo tenía armas pero no permisos, y rápidamente siguió una orden de expulsión.

Fue la última vez que sería un hombre libre en casi 12 años.

En 1994, mientras trabajaba en una serie sobre "prisiones de clubes de campo", vi a Dominelli en la biblioteca del campo penitenciario federal en Boron, California, donde era bibliotecario.

Con mi productor de campo, Paul Krueger, y la reportera gráfica, Lisa Berglund, ocupando nuestro puesto de encargado de medios, me acerqué sigilosamente al escritorio de Dominelli.

—¿Jerry Dominelli? Yo pregunté.

Levantó la vista brevemente, hizo una pausa y asintió, luciendo como si hubiera envejecido 20 años durante una década.

Sabiendo que había sufrido un derrame cerebral mientras esperaba el juicio en San Diego, me volví a presentar: "¿Estás bien?

Pausa. "Sí.

"¿Cuándo sales?

"Uh, unos pocos meses."

Obviamente no quería comprometerse, y vi que se acercaba el coordinador de medios de la prisión, sin duda para interrumpir esta conversación con un recluso "no autorizado".

"Aquí está mi tarjeta", le dije. "Si alguna vez te sientes inclinado a hablar una vez que estás afuera, llámame.

Sin mirarlo a los ojos, se metió la tarjeta en el bolsillo de la camisa y volvió a sus deberes de bibliotecario.

Nunca supe de él.

Pero desde entonces, mientras pasé por el calabozo de Boron muchas veces durante los viajes hacia el norte por la ruta estatal 395 en escapadas de vacaciones, siempre miré y pensé en Dominelli, y me pregunté cuán diferentes podrían haber sido las cosas si él realmente, legítimamente y con éxito. – dólares negociados por el franco.

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